Cómo esconder de los nazis una medalla de oro del Premio Nobel.

Cabe esperar que un Premio Nobel sea un personaje respetado y admirado por la sociedad, al menos los de ciencias, pues en los últimos años algunas de las elecciones para el Premio Nobel de la Paz han sido más que discutidas. Los ganadores son, además, motivo de orgullo para el país que les vio nacer o desarrollar su carrera, y nuevamente digo, por lo general, pues hay casos en los que ha ocurrido lo contrario, como el de la Alemania nazi.

Todo empezó incluso antes de que Adolf Hitler fuese nombrado canciller. En 1929 el periodista Walter Kreiser publicó en el diario Die Weltbünhe (La Tribuna Mundial) un reportaje que sacaba a la luz el programa de entrenamiento de pilotos de la Reichswehr en Rusia, en contra de lo establecido por el Tratado de Versalles. Kresier y Carl von Ossietzky, el editor del periódico, conocidos ya por su oposición al rearmamento alemán, fueron interrogados y finalmente sentenciados en 1931 por revelar secretos nacionales. Kreiser Carl von Ossietzkylogró salir de Alemania pero von Ossietzky fue encarcelado, hasta que en diciembre de año siguiente fue amnistiado en la Navidad. No le duraría mucho el gusto, pues al mes siguiente los nazis se alzaban con el poder y, un día después del incendio del Reichstag el 27 de febrero de 1933, era detenido nuevamente, esta vez por los acólitos de Hitler, con la excusa de protegerlo de la reacción popular. Aún entre rejas en 1936, von Ossietzky recibió el Premio Nobel de la Paz por su pacifismo y sacrificio personal ante el totalitarismo, pero el gobierno le prohibió asistir a recoger el premio, y no sólo eso, sino que a partir de ese momento, a cualquier alemán le estaría prohibido por decreto aceptar un Premio Nobel. Enfermo por el trato recibido a su paso por varios campos de concentración, Carlo von Ossietzky murió de tuberculosis en mayo de 1938.

Ahora bien, la relación de los nazis con los Premios Nobel nunca fue muy cordial, a pesar de que Alemania acaparaba la mayoría de dichos premios en sus primeras cuatro décadas de existencia. No ayudaba el hecho de que muchos de los galardonados, entre ellos Albert Einstein y James Franck (Nobel de Física en 1921 y 1925 respectivamente), fuesen judíos. Además, Max von Laue, otro físico Medallas Nobelganador del Nobel en 1914, se había convertido en un abierto detractor del régimen y políticas nazis, además de ser un obstáculo para el desarrollo de la Deutsche Physik, un movimiento nacionalista auspiciado por los nazis que tenía como objetivo “limpiar” la ciencia alemana de judíos, y que despreciaba la teoría de la relatividad de Einstein como “Física Judía”. Einstein estaba de viaje en enero de 1933, y nunca volvió a su patria; Franck escapó a finales de ese año con destino a los Estados Unidos, pasando también una temporada en Copenhague trabajando con Niels Bohr. Von Laue permaneció en Alemania pero, a instancias de Franck, envió con este su medalla del Premio Nobel a Dinamarca para protegerla de los nazis, ilegalmente, pues Hitler había prohibido a los alemanes sacar oro del país.

Los científicos creían que sus medallas, de 32 quilates cada una, estarían a salvo en el país vecino, y por un tiempo fue así, hasta que Hitler decidió invadirlo. Cuando la Wermacht hizo su aparición en las calles de Copenhague, Niels Bohr, que había dado refugio a varios judíos alemanes en su instituto, temió que encontraran las medallas de sus amigos y fueran perseguidos por sacarlas de Alemania. Al célebre De Hevesy disolviendo las medallasfísico no se le ocurrió ninguna idea, pero uno de sus invitados, el húngaro George de Hevesy, también huido de Alemania, tuvo una idea. Primero sugirió que las enterraran en los jardines del Instituto, pero Bohr rechazó la sugerencia, pensando en que la Gestapo pondría todo patas arriba hasta encontrar la evidencia. Entonces De Hevesy, que era químico, sabía que había una única manera de esconder una pieza de oro sin dejar rastro, disolviéndola. Para ello sólo tendría que sumergir las medallas en una solución de tres partes de ácido clorhídrico por una de ácido nítrico, conocida como aqua regia, conocida así precisamente por ser capaz de disolver metales nobles.

El proceso era lento, y ambos científicos sudaron la gota gorda viendo cómo el ácido nítrico debilitaba los enlaces de los átomos de oro para que posteriormente el clorhídrico los transformara, con el ruido de las botas al marchar por las calles de fondo. Cuando los nazis entraron en el laboratorio, una botella con un líquido anaranjado se confundía entre las decenas de ellas en las estanterías, y sólo dos personas sabían que contenía el oro de dos medallas del Premio Nobel. La Gestapo buscó y rebuscó, tal y como Bohr había presagiado, pero buscaban oro sólido, y nunca se les ocurrió que este podría haber sido disuelto.

De Hevesy, que también era judío, tuvo que refugiarse en Suecia hasta el final de la guerra, periodo que aprovechó para ganar su propio Premio Nobel de química en 1943. Cuando finalizada la guerra volvió al laboratorio en Copenhague, la botella con la solución áurea seguía en su lugar, sólo era cuestión de precipitar su precioso contenido. El oro resultante fue entonces enviado a Suecia, donde el Comité del Premio Nobel utilizó el mismo material para volver a fundir las medallas y devolvérselas a sus propietarios, que nunca más volvieron a separarse de ellas.

 

3 thoughts on “Cómo esconder de los nazis una medalla de oro del Premio Nobel.

  1. Hola Jesús,
    la Ciencia (la química en este caso) engañó a los nazis. Siempre, la inteligencia gana a la fuerza bruta. Me llamó mucho la atención que comentaras que en los primeros cuarenta años de existencia de estos Premios la mayoría fueran a parar a alemanes. Sin duda, y a pesar de las locuras de grandeza y destrucción de algunos de sus dirigentes durante el siglo XX, Alemania es una gran nación de la que surgieron grandes mentes y personas.
    Abrazos

    • Hola Francisco,
      He aquí una lista de los alemanes laureados con el Premio Nobel:
      Stefan Hell, born in Romania, Chemistry, 2014
      Thomas C. Südhof, Physiology or Medicine, 2013
      Herta Müller, born in Romania, Literature, 2009
      Harald zur Hausen, Physiology or Medicine, 2008
      Gerhard Ertl, Chemistry, 2007
      Peter Grünberg, born in then Protectorate of Bohemia and Moravia, now the Czech Republic, Physics, 2007
      Theodor W. Hänsch, Physics, 2005
      Wolfgang Ketterle, Physics, 2001
      Herbert Kroemer, Physics, 2000
      Günter Blobel*, Physiology or Medicine, 1999
      Günter Grass, born in then Free City of Danzig, now Poland, Literature, 1999
      Horst L. Störmer, Physics, 1998
      Christiane Nüsslein-Volhard, Physiology or Medicine, 1995
      Reinhard Selten, Economics, 1994
      Bert Sakmann, Physiology or Medicine, 1991
      Erwin Neher, Physiology or Medicine, 1991
      Hans G. Dehmelt*, Physics, 1989
      Wolfgang Paul, Physics, 1989
      Johann Deisenhofer, Chemistry, 1988
      Robert Huber, Chemistry, 1988
      Hartmut Michel, Chemistry, 1988
      Jack Steinberger*, Physics, 1988
      J. Georg Bednorz, Physics, 1987
      Ernst Ruska, Physics, 1986
      Gerd Binnig, Physics, 1986
      Klaus von Klitzing, Physics, 1985
      Georges J.F. Köhler*, Physiology or Medicine, 1984
      Georg Wittig, Chemistry, 1979
      Arno Penzias*, Physics, 1978
      Henry Kissinger*, Peace, 1973
      Ernst Otto Fischer, Chemistry, 1973
      Karl Ritter von Frisch, born in then Austria-Hungary, now Austria, Physiology or Medicine, 1973
      Heinrich Böll, Literature, 1972
      Gerhard Herzberg*, Chemistry, 1971
      Willy Brandt, Peace, 1971
      Bernard Katz*, Physiology or Medicine, 1970
      Max Delbrück*, Physiology or Medicine, 1969
      Manfred Eigen, Chemistry, 1967
      Hans Albrecht Bethe*, Physics, 1967
      Nelly Sachs*, Literature, 1966
      Feodor Felix Konrad Lynen, Physiology or Medicine, 1964
      Konrad Bloch*, Physiology or Medicine, 1964
      Karl Ziegler, Chemistry, 1963
      Maria Goeppert-Mayer*, Physics, 1963
      J. Hans D. Jensen, Physics, 1963
      Rudolf Mössbauer, Physics, 1961
      Werner Forssmann, Physiology or Medicine, 1956
      Max Born*, Physics, 1954
      Walther Bothe, Physics, 1954
      Hermann Staudinger, Chemistry, 1953
      Fritz Albert Lipmann*, Physiology or Medicine, 1953
      Hans Adolf Krebs*, Physiology or Medicine, 1953
      Albert Schweitzer*, Peace, 1952
      Otto Diels, Chemistry, 1950
      Kurt Alder, Chemistry, 1950
      Herman Hesse*, Literature, 1946
      Ernst Boris Chain*, Physiology or Medicine, 1945
      Otto Hahn, Chemistry, 1944
      Otto Stern*, Physics, 1943
      Adolf Butenandt, Chemistry, 1939
      Gerhard Domagk, Physiology or Medicine, 1939
      Richard Kuhn, born in Austria, Chemistry, 1938
      Carl von Ossietzky, Peace, 1935
      Hans Spemann, Physiology or Medicine, 1935
      Werner Karl Heisenberg, Physics, 1932
      Otto Heinrich Warburg, Physiology or Medicine, 1931
      Carl Bosch, Chemistry, 1931
      Friedrich Bergius, Chemistry, 1931
      Hans Fischer, Chemistry, 1930
      Thomas Mann, Literature, 1929
      Hans von Euler-Chelpin*, Chemistry, 1929
      Adolf Otto Reinhold Windaus, Chemistry, 1928
      Ludwig Quidde, Peace, 1927
      Heinrich Otto Wieland, Chemistry, 1927
      Gustav Stresemann, Peace, 1926
      James Franck, Physics, 1925
      Gustav Ludwig Hertz, Physics, 1925
      Otto Fritz Meyerhof, Physiology or Medicine, 1922
      Albert Einstein, Physics, 1921
      Walther Nernst, Chemistry, 1920
      Johannes Stark, Physics, 1919
      Fritz Haber, Chemistry, 1918
      Max Karl Ernst Ludwig Planck, Physics, 1918
      Richard Willstätter, Chemistry, 1915
      Max von Laue, Physics, 1914
      Gerhart Hauptmann, born in then Prussia, now Poland, Literature, 1912
      Wilhelm Wien, Physics, 1911
      Otto Wallach, Chemistry, 1910
      Albrecht Kossel, Physiology or Medicine, 1910
      Paul Johann Ludwig Heyse, Literature, 1910
      Karl Ferdinand Braun, Physics, 1909
      Wilhelm Ostwald, born in then Russia, now Latvia, Chemistry, 1909
      Rudolf Christoph Eucken, Literature, 1908
      Paul Ehrlich, Physiology or Medicine, 1908
      Eduard Buchner, Chemistry, 1907
      Robert Koch, Physiology or Medicine, 1905
      Philipp Lenard, born in then Austrian Empire, now Slovakia, Physics, 1905
      Adolf von Baeyer, Chemistry, 1905
      Hermann Emil Fischer, Chemistry, 1902
      Theodor Mommsen, born in then Denmark, Literature, 1902
      Emil Adolf von Behring, Physiology or Medicine, 1901
      Wilhelm Conrad Röntgen, Physics, 1901

      Son más de cien, lo que coloca a Alemania en el tercer lugar del medallero, sólo por detrás del Reino Unido y los Estados Unidos. Pero es importante señalar que en el caso de estos dos últimos países, la gran mayoría de sus premios vinieron después de la Segunda Guerra Mundial, lo que indica un cambio no sólo en la balanza del poder, sino en su capacidad de investigación. En todo caso, me equivoqué al afirmar que Alemania no había ganado muchos PM desde la guerra, lo siguen haciendo, pero soy de la opinión de que ya no lideran el mundo de la ciencia como lo hacían a principios del siglo pasado. Una lástima que hayan usado tanto conocimiento de mala manera.
      Muchas gracias por comentar. Un cordial saludo.

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